Option Levels 1-4

What are the levels of Option Trading Permissions?

IBKR introduced two new, lower levels of option trading permissions, Level 1 and 2, in order to be able to offer option trading to those who currently would not qualify for Limited or Full option trading permissions. Limited permissions are now referred to as Level 3, and Full permissions are considered Level 4.

Please note that clients of IB Canada and IB India are not eligible for option level permissions and remain with Limited or Full option trading permissions.

The type of option strategies available to trade will depend on the level of option permissions approved on the account. The various levels are as follows:


Option Strategies Allowed

Level 1

Covered calls, i.e. short call vs long equal quantity of underlying, are allowed.

Level 2

Covered Options Positions as defined by FINRA Rule 2360 are allowed with the additional restriction that the expiration date of the long option must be on or after the expiration date of the short option in a spread.

Level 3

Option strategies that have limited maximum potential loss are allowed. 

Level 4

All option strategies are allowed.

For examples of the types of option combinations allowed in each level, please see the following chart:


Level Requirement

Covered Call/Covered Basket Call

Level 1

Buy Write

Level 1

Long option positions

Level 2

Long Call

Level 2

Long Put

Level 2

Covered Put

Level 2

Protective Call

Level 2

Protective Put

Level 2

Long Straddle

Level 2

Long Strangle

Level 2


Level 2

Long call spread

Level 2

Long put spread

Level 2

Long Iron Condor

Level 2

Long Box Spread

Level 2


Level 2

Short Collar

Level 2

Short Put

Level 3


Level 3


Level 3

Short Call Spread

Level 3

Short Put Spread

Level 3

Short Iron Condor

Level 3

Long Butterfly

Level 3

Unbalanced Butterfly

Level 3

Short Butterfly

Level 3

Calendar Spread - Debit

Level 3

Diagnol Spread - Short leg expires first

Level 3

Short Naked Call

Level 4

Short Straddle

Level 4

Short Strangle

Level 4

Short Synthetic

Level 4

Calendar Spread - Credit

Level 4

Diagnol Spread - Long leg expires first

Level 4


What account type is needed to trade options?

Option trading permissions are available for Margin, Cash and IRA/Retirement accounts. 

A Margin account may request any level of option trading permissions (1-4). A Cash or IRA account may only request levels 1-3, and full payment is required for all call and put purchases.

Please Note

  • Clients who maintain either a cash or margin type account must maintain net liquidating equity of at least USD 2,000 (or equivalent in other currencies) in order to establish or increase an existing uncovered options position.


How do I request or update my option trading permissions?

To update your trading permissions for options:

1.     Log in to Client Portal

2.     Select the User menu (head and shoulders icon in the top right corner) followed by Settings

3.     Under Account Settings find the Trading section

4.     Click on Trading Permissions

5.     Locate Options section, select Add/Edit or Request under Options, select the level of permissions you want to request and click on CONTINUE.

6.     Review and sign the disclosures and agreements.

7.     Click CONTINUE and follow the prompts on screen.

Trading permission requests may take 24-48 hours to be reviewed. Find more information on trading permissions in the Client Portal Users' Guide.

Please Note

  • When only Options permissions are available for a country the permissions will include both Stock and Index Options.
  • US legal residents are generally excluded from trading securities options outside of the United States due to SEC restrictions. Securities options are defined as any option on an individual stock, US legal stock, or any cash settled broad based index future.
  • Certain option contracts require an additional permission for "Complex or Leveraged Exchange Traded Products".


Is it possible for someone under the age of 21 to trade options?

All clients are eligible for Level 1 options trading permissions. However, IBKR requires that clients be at least 21 years of age to be eligible for level 2-4 option trading.


What are the requirements to qualify for option trading permissions?

IBKR offers various levels of trading permissions to applicants meeting minimum age, liquid net worth, investment objectives, product knowledge and prior experience qualifications. This information is gathered in the account application phase or in Client Portal if a trading permissions upgrade is requested following initial account approval.

If you need to update or review your financial information, investment objectives or experience use the button above or follow this procedure:

1.     Log into Client Portal

2.     Go to the User menu (head and shoulders icon in the top right corner) followed by Settings

3.     Under Account Settings find the Account Profile section

4.     Click on Financial Profile, rectify your information and confirm.

Quali formule vengono usate per calcolare il margine sulle opzioni?


Esistono diverse formule per calcolare il requisito di margine sulle opzioni.   La formula utilizzata dipenderà dal tipo di opzione o dalla strategia stabilita dal sistema.  Un numero considerevole di formule dettagliate si applicano a varie strategie.  Per maggiori informazioni su questo argomento ti invitiamo a visitare la home page di IBKR: www.interactivebrokers.com.  Dal menu Trading, seleziona e clicca sulla voce “Margine”.   Una volta nella pagina dedicata ai requisiti di margine seleziona la scheda “Opzioni”.   Qui troverai una tabella con una lista di tutte le strategie possibili e le varie formule utilizzate per calcolare il margine.


Quanto descritto sopra vale anche per le opzioni su indice e per i contratti a premio su titoli azionari.  Per quanto riguarda le opzioni su future, il metodo impiegato per la marginazione si chiama SPAN.   Per maggiori informazioni sulla marginazione tramite il sistema SPAM, potrai eseguire una ricerca in questa pagina usando i termini “SPAN” oppure “Margine per opzioni su future”. 

VR(T) time decay and term adjusted Vega columns in Risk Navigator (SM)


Risk Navigator (SM) has two Adjusted Vega columns that you can add to your report pages via menu Metrics → Position Risk...: "Adjusted Vega" and "Vega x T-1/2". A common question is what is our in-house time function that is used in the Adjusted Vega column and what is the aim of these columns. VR(T) is also generally used in our Stress Test or in the Risk Navigator custom scenario calculation of volatility index options (i.e VIX).


Implied volatilities of two different options on the same underlying can change independently of each other. Most of the time the changes will have the same sign but not necessarily the same magnitude. In order to realistically aggregate volatility risk across multiple options into a single number, we need an assumption about relationship between implied volatility changes. In Risk Navigator, we always assume that within a single maturity, all implied volatility changes have the same sign and magnitude (i.e. a parallel shift of volatility curve). Across expiration dates, however, it is empirically known that short term volatility exhibits a higher variability than long term volatility, so the parallel shift is a poor assumption. This document outlines our approach based on volatility returns function (VR(T)). We also describe an alternative method developed to accommodate different requests.

VR(T) time decay

We applied the principal component analysis to study daily percentage changes of volatility as a function of time to maturity. In that study we found that the primary eigen-mode explains approximately 90% of the variance of the system (with second and third components explaining most of the remaining variance being the slope change and twist). The largest amplitude of change for the primary eigenvector occurs at very short maturities, and the amplitude monotonically decreases as time to expiration increase. The following graph shows the main eigenvector as a function of time (measured in calendar days). To smooth the numerically obtained curve, we parameterize it as a piecewise exponential function.

Functional Form: Amplitude vs. Calendar Days

To prevent the parametric function from becoming vanishingly small at long maturities, we apply a floor to the longer term exponential so the final implementation of this function is:

where bS=0.0180611, a=0.365678, bL=0.00482976, and T*=55.7 are obtained by fitting the main eigenvector to the parametric formula.

Inverse square root time decay

Another common approach to standardize volatility moves across maturities uses the factor 1/√T. As shown in the graph below, our house VR(T) function has a bigger volatility changes than this simplified model.

Time function comparison: Amplitude vs. Calendar Days

Adjusted Vega columns

Risk Navigator (SM) reports a computed Vega for each position; by convention, this is the p/l change per 1% increase in the volatility used for pricing.  Aggregating these Vega values thus provides the portfolio p/l change for a 1% across-the-board increase in all volatilities – a parallel shift of volatility.

However, as described above a change in market volatilities might not take the form of a parallel shift.  Empirically, we observe that the implied volatility of short-dated options tends to fluctuate more than that of longer-dated options.  This differing sensitivity is similar to the "beta" parameter of the Capital Asset Pricing Model.  We refer to this effect as term structure of volatility response.

By multiplying the Vega of an option position with an expiry-dependent quantity, we can compute a term-adjusted Vega intended to allow more accurate comparison of volatility exposures across expiries. Naturally the hoped-for increase in accuracy can only come about if the adjustment we choose turns out to accurately model the change in market implied volatility.

We offer two parametrized functions of expiry which can be used to compute this Vega adjustment to better represent the volatility sensitivity characteristics of the options as a function of time to maturity. Note that these are also referred as 'time weighted' or 'normalized' Vega.

Adjusted Vega

A column titled "Vega Adjusted" multiplies the Vega by our in-house VR(T) term structure function. This is available any option that is not a derivative of a Volatility Product ETP. Examples are SPX, IBM, VIX but not VXX.

Vega x T-1/2

A column for the same set of products as above titled "Vega x T-1/2" multiplies the Vega by the inverse square root of T (i.e. 1/√T) where T is the number of calendar days to expiry.


Cross over underlying aggregations are calculated in the usual fashion given the new values. Based on the selected Vega aggregation method we support None, Straight Add (SA) and Same Percentage Move (SPM). In SPM mode we summarize individual Vega values multiplied by implied volatility. All aggregation methods convert the values into the base currency of the portfolio.

Custom scenario calculation of volatility index options

Implied Volatility Indices are indexes that are computed real-time basis throughout each trading day just as a regular equity index, but they are measuring volatility and not price. Among the most important ones is CBOE's Marker Volatility Index (VIX). It measures the market's expectation of 30-day volatility implied by S&P 500 Index (SPX) option prices. The calculation estimates expected volatility by averaging the weighted prices of SPX puts and calls over a wide range of strike prices.

The pricing for volatility index options have some differences from the pricing for equity and stock index options. The underlying for such options is the expected, or forward, value of the index at expiration, rather than the current, or "spot" index value. Volatility index option prices should reflect the forward value of the volatility index (which is typically not as volatile as the spot index). Forward prices of option volatility exhibit a "term structure", meaning that the prices of options expiring on different dates may imply different, albeit related, volatility estimates.

For volatility index options like VIX the custom scenario editor of Risk Navigator offers custom adjustment of the VIX spot price and it estimates the scenario forward prices based on the current forward and VR(T) adjusted shock of the scenario adjusted index on the following way.

  • Let S0 be the current spot index price, and
  • S1 be the adjusted scenario index price.
  • If F0 is the current real time forward price for the given option expiry, then
  • F1 scenario forward price is F1 = F0 + (S1 - S0) x VR(T), where T is the number of calendar days to expiry.

Dove posso trovare maggiori informazioni sulle opzioni?

La Options Clearing Corporation (OCC), la principale stanza di compensazione per tutte le opzioni sui titoli di mercato degli Stati Uniti, ha un call-center con obiettivi di formazione per i singoli investitori e per i broker di titoli al dettaglio. Le risorse disponibili forniscono risposte alle seguenti questioni e dubbi relativi alle opzioni gestite dalla OCC:

- Informazioni su seminari, video e altro materiale educativo del Options Industry Council;

- Domande essenziali sul tema delle opzioni che includono la definizione dei termini utilizzati e informazioni sui vari prodotti;

- Risposte relative a questioni strategiche ed operative, incluse specifiche posizioni di trading e strategie particolari.

Per contattare il call-center basta digitare 1-800-OPTIONS. Il servizio è attivo dal lunedì al giovedì, dalle 8:00 del mattino fino alle 5:00 del pomeriggio (CST). Il venerdì dalle 8:00 del mattino fino alle 4 del pomeriggio (CST). L’orario per la scadenza mensile del venerdì verrà esteso alle 5 del pomeriggio (CST).

Complex Position Size

For complex, multi-leg options positions comprising two or more legs, TWS might not track all changes to this position, e.g. a vertical spread where the short leg is assigned and the user re-writes the same leg the next day, or if the user creates a the position over multiple trades, or if the order is not filled as a native combination at the exchange.

If you received a message because you are submitting an order to close a position, roll a position, or modify a position using the “% Change” feature, it means that the maximum quantity of option positions in your account that are available to close for this order is different from that of the original position tracked by TWS.
Before submitting, you should review the order and confirm that the order quantity we have calculated is the correct quantity that you want to trade.

Considerazioni sull'esercizio di opzioni di acquisto prima della scadenza


In genere, l'esercizio delle opzioni di acquisto su titoli azionari prima della relativa scadenza non apporta alcun vantaggio, in quanto:

  • comporta la perdita del valore temporale residuo delle opzioni;
  • richiede un ulteriore impegno di capitale per il pagamento e/o finanziamento della consegna del titolo; e
  • può esporre il titolare dell'opzione a maggiori rischi di perdita sull'azione relativa al premio dell'opzione.

Tuttavia, i titolari di conti in grado di far fronte a un aumento di capitale e/o requisito di assunzione in prestito, e a un ulteriore rischio di mercato potenzialmente maggiore, possono trarre vantaggio dall'esercizio anticipato delle opzioni di acquisto di tipo americano nel tentativo di realizzare un dividendo futuro.


Premettendo che i titolari di opzioni di acquisto non hanno diritto a percepire dividendi sulle azioni sottostanti, in quanto tali dividendi spettano solamente ai titolari delle azioni a partire dalla data di registrazione del dividendo, il prezzo dei titoli, a parità di altre condizioni, dovrebbe diminuire di un importo pari al valore del dividendo alla data di stacco cedola. Per quanto la teoria dei prezzi delle opzioni suggerisca che il prezzo di acquisto rifletterà il valore scontato dei dividendi attesi corrisposti nel corso della durata di suddetto prezzo, anch'esso potrebbe diminuire alla data di stacco cedola.  Le condizioni che rendono tale ipotesi altamente possibile e favoriscono la scelta dell'esercizio anticipato sono le seguenti:

1. l'opzione è profondamente in the money e ha un delta pari a 100;

2. l'opzione ha un valore temporale scarso o nullo;

3. il dividendo è piuttosto alto e la data di stacco cedola precede quella della scadenza dell'opzione. 


Per illustrare l'impatto di queste condizioni sulla decisione di esercizio anticipato, si consideri un conto che detiene un saldo di liquidità positivo pari a 9,000 USD e una posizione di acquisto lunga su un'ipotetica azione "ABC" con un prezzo di esercizio di 90.00 USD e una durata residua di 10 giorni. ABC, che è attualmente scambiata a 100.00 USD, ha dichiarato un dividendo pari a 2.00 USD per azione con la data di stacco cedola prevista per il giorno successivo. Si presuma, inoltre, che il prezzo dell'opzione e quello del titolo azionario si comportino in modo analogo e subiscano un calo pari all'importo del dividendo alla data di stacco cedola.

A questo punto, riesamineremo la decisione di esercizio con l'intento di mantenere una posizione delta di 100 azioni e massimizzare il capitale complessivo in base a due ipotesi sui prezzi, una secondo la quale l'opzione è venduta in condizione di parità, ed un'altra, in cui questa è venduta oltre la parità.

I IPOTESI: prezzo dell'opzione scambiato alla pari: 10.00 USD
Nel caso in cui il prezzo dell'opzione sia scambiato alla pari, l'esercizio anticipato permette di mantenere il delta della posizione ed evitare la perdita di valore dell'opzione lunga quando l'azione è scambiata ex-cedola, al fine di proteggere il capitale. In questo caso, i proventi in contanti sono interamente impiegati per l'acquisto dell'azione al prezzo di esercizio, il premio dell'opzione viene perso e l'azione, al netto del dividendo, viene accreditata sul conto insieme al dividendo maturato.  Se si intende ottenere lo stesso risultato vendendo l'opzione prima della data di stacco cedola e acquistando l'azione, è bene tenere in considerazione le commissioni e gli spread:



del conto





Nessuna operazione

Vendita dell'opzione e

acquisto dell'azione

Liquidità 9,000 USD 0 USD 9,000 USD 0 USD
Opzione 1,000 USD 0 USD 800 USD 0 USD
Azione 0 USD 9,800 USD 0 USD 9,800 USD
Dividendo maturato 0 USD 200 USD 0 USD 200 USD
Capitale complessivo 10,000 USD 10,000 USD 9,800 USD 10,000 USD meno  commissioni/spread



II IPOTESI: prezzo delle opzioni al di sopra della parità: 11.00 USD
Nel caso in cui l'opzione sia scambiata al di sopra della parità, un esercizio anticipato finalizzato all'ottenimento del dividendo potrebbe non risultare economicamente vantaggioso. Secondo questa ipotesi, l'esercizio anticipato comporterebbe una perdita di 100 USD in termini di valore temporale dell'opzione, mentre la vendita dell'opzione e il successivo acquisto dell'azione, al netto delle commissioni, potrebbe rivelarsi un'operazione meno vantaggiosa del non effettuare alcuna operazione. In questa circostanza la misura da preferire è quella di non adottare alcuna misura.



del conto





Nessuna operazione

Vendita dell'opzione e acquisto dell'azione

Liquidità 9,000 USD 0 USD 9,000 USD 100 USD
Opzione 1,100 USD 0 USD 1,100 USD 0 USD
Azione 0 USD 9,800 USD 0 USD 9,800 USD
Dividendo maturato 0 USD 200 USD 0 USD 200 USD
Capitale complessivo 10,100 USD 10,000 USD 10,100 USD 10,100 USD meno commissioni/spread


N.B.: i titolari di conti che detengono una posizione di acquisto lunga quale parte dello spread dovrebbero prestare particolare attenzione ai rischi derivanti dal mancato esercizio del segmento lungo, data la possibilità che venga assegnato al segmento corto.  Si prega di notare che l'assegnazione di un'opzione di acquisto corta determina una posizione azionaria corta e, alla data di registrazione del dividendo, i titolari di posizioni azionarie corte sono tenuti al pagamento del dividendo al prestatore delle azioni. Inoltre, la procedura di elaborazione della stanza di compensazione relativa alle notifiche di esercizio non accetta l'invio delle notifiche di esercizio in risposta all'assegnazione.

Si consideri, per esempio, un call spread (al ribasso) creditizio su SPDR S&P 500 ETF Trust (SPY) costituito da 100 contratti short al prezzo di esercizio di 146 USD a marzo 2013 e 100 contratti long al prezzo di esercizio di 147 USD a marzo 2013.  Il 14 marzo 2013 lo SPY Trust dichiara un dividendo di 0.69372 USD per azione, pagabile il 30 aprile 2013 agli azionisti registrati alla data del 19 marzo 2013. Considerando il termine del regolamento di tre giorni lavorativi per le azioni statunitensi, l'investitore avrebbe dovuto acquistare l'azione o esercitare l'opzione di acquisto non più tardi del 14 marzo 2013 per poter realizzare un dividendo, in quanto il giorno successivo l'azione ha iniziato a essere scambiata ex-cedola. 

Il 14 marzo 2013, a un giorno di trading dalla scadenza, i due contratti di opzioni sono stati scambiati alla pari, indicando un rischio massimo di 100 USD per contratto o di 10,000 USD sulla posizione di 100 contratti. Tuttavia, il mancato esercizio del contratto lungo, al fine di ottenere il dividendo e tutelarsi dalla possibile assegnazione su contratti corti da parte della concorrenza, ha causato un ulteriore rischio pari a 67.372 USD per contratto o 6,737.20 USD sulla posizione che riflette il pagamento obbligatorio del dividendo in caso di assegnazione di tutte le opzioni di acquisto corte.  Come illustrato nella tabella sottostante, nel caso in cui il segmento dell'opzione azionaria corta non venisse assegnato, il massimo rischio possibile, al momento della definizione del finale prezzo di regolamento del contratto in data 15 marzo 2013, sarebbe rimasto pari a 100 USD per contratto.

Data Chiusura SPY Op. call 146 USD mar '13 Op. call 147 USD mar '13
14 marzo 2013 156.73 USD 10.73 USD 9.83 USD
15 marzo 2013 155.83 USD   9.73 USD 8.83 USD

Si prega di notare che, se il proprio conto è soggetto ai requisiti in materia di ritenute d'imposta ai sensi della normativa 871(m) del Ministero del Tesoro statunitense, potrebbe rivelarsi vantaggioso chiudere una posizione lunga su opzioni prima della data di stacco cedola e riaprire la posizione dopo tale data.

Per informazioni relative alle modalità di inoltro delle notifiche di esercizio anticipato, si prega di cliccare qui.

Il presente articolo è fornito esclusivamente a scopo informativo e non è da intendersi come una raccomandazione o un suggerimento di investimento, né intende suggerire che l'esercizio anticipato sia vantaggioso e/o appropriato per tutti i clienti e/o tutte le transazioni. I titolari di conto sono pregati di rivolgersi a un consulente fiscale per verificare le eventuali conseguenze fiscali derivanti dall'esercizio anticipato, prestando, inoltre, particolare attenzione ai potenziali rischi derivanti dalla sostituzione di posizioni lunghe su opzioni con posizioni lunghe su azioni.


Di norma le società nordamericane quotate in borsa sono tenute ad annunciare gli utili a cadenza trimestrale. Tali annunci, contenenti una miriade di statistiche, inclusi i dati su margini e fatturato, e spesso anche stime sulle prospettive di redditività aziendale, possono arrivare a determinare una variazione significativa nel prezzo di mercato delle azioni di una certa società. Dal punto di vista del trading su opzioni, ciò che è in grado di provocare la volatilità delle azioni influenza anche il prezzo di vendita delle relative opzioni, e l'annuncio degli utili non fa differenza.

Gli investitori di opzioni cercano spesso di anticipare la reazione del mercato a tali annunci, sapendo che, all'avvicinarsi della data di comunicazione degli utili, la volatilità implicita, fattore determinante per il prezzo delle opzioni, aumenta regolarmente, mentre la pendenza della skew, ovvero la differenza di volatilità implicita tra opzioni at the money e opzioni out of the money, aumenta costantemente. La dimensione di questi aggiustamenti è spesso influenzata dai valori storici. I titoli che in passato hanno mostrato variazioni significative a seguito degli annunci degli utili hanno spesso opzioni più costose.

In genere non vi sono indici o società simili a copertura del rischio legato agli utili, che viene definito idiosincratico, in quanto varia in base ai singoli titoli. Azioni generalmente ben correlate possono reagire in modo del tutto diverso, determinando prezzi divergenti o indici con variazioni limitate. Di conseguenza, in tali circostanze non esiste una singola strategia valida per la negoziazione di opzioni. È bene che gli investitori abbiano aspettative molto chiare sul potenziale andamento delle azioni, e che scelgano una combinazione di opzioni potenzialmente redditizia.

In caso di mercato eccessivamente ottimistico in merito alle stime degli utili di una società, acquistare straddle oppure opzioni put out of the money e sperare in un forte movimento dei prezzi può dimostrarsi un approccio semplice, per quanto spesso costoso. Del resto, anche affidarsi alla strategia opposta può rivelarsi vantaggioso, laddove la volatilità implicita nel mese piú prossimo appaia troppo alta; tuttavia, si rischia di incorrere in gravi perdite se le opzioni short scoperte sono accompagnate da una forte crescita delle azioni. Gli investitori possono approfittare della forte volatilità del mese piú prossimo optando per un calendar spread, ovvero vendendo un'opzione put del mese piú prossimo e riacquistandola con lo stesso prezzo di esercizio nel mese successivo. È possibile realizzare il massimo potenziale di profitto se le azioni vengono scambiate al prezzo di esercizio, poichè le opzioni del mese piú prossimo decadono molto più velocemente rispetto alle ben più costose opzioni con scadenza piú lontana. È bene ricordare che le perdite sono limitate al prezzo iniziale dell'investimento.

A volte un'elevata pendenza della skew è accompagnata da timori eccessivi laddove opzioni put out of the money mostrino una volatilità implicita costantemente più elevata rispetto alle opzioni at the money. Gli investitori che si avvalgono di spread verticali possono sfruttare al meglio questo fenomeno. Infatti, chi si aspetta un mercato al ribasso può acquistare opzioni put at the money e vendere opzioni put out of the money. Tuttavia, se questa strategia, da un lato, permette all'acquirente di sostenere parte dei costi di un'opzione particolarmente costosa, dall'altro può limitare il profitto dell'investimento qualora l'azione scenda al di sotto del prezzo di esercizio inferiore. Coloro che, invece, si aspettano un mercato al rialzo possono vendere un'opzione put out of the money e acquistarne una con prezzo di esercizio ancora inferiore. Quand'anche l'investitore acquisti opzioni di maggior volatilità, potrà continuare a trarne vantaggio fintanto che le azioni rimangano al di sopra del prezzo di esercizio più alto, limitando la perdita alla differenza tra i due prezzi di esercizio.

Il presente articolo è fornito a scopo esclusivamente informativo e non costituisce né una raccomandazione né un invito all'acquisto o alla vendita di titoli. La negoziazione di opzioni implica un rischio elevato. Prima di negoziare opzioni si prega di leggere l'informativa "Caratteristiche e rischi delle opzioni standardizzate." Il cliente è l'unico responsabile delle proprie scelte finanziarie. 


Publicly traded companies in North America generally are required to release earnings on a quarterly basis. These announcements, which contain a host of relevant statistics, including revenue and margin data, and often projections about the company's future profitability, have the potential to cause a significant move in the market price of the company's shares. From an options trading viewpoint, anything with the potential to cause volatility in a stock affects the pricing of its options. Earnings releases are no exceptions.

Options traders often try to anticipate the market's reaction to earnings news. They know implied volatilities, the key to options prices, will steadily rise while skew - the difference in implied volatility between at-money and out-of-the-money options - will steadily steepen as the earnings date approaches. The degree by which those adjustments occur is often based on history. Stocks that have historically made significant post-earnings moves often have more expensive options.

Earnings risk is idiosyncratic, meaning that it is usually stock specific and not easily hedged against an index or a similar company. Stocks that are normally quite well correlated may react quite differently, leading to share prices that diverge or indices with dampened moves. For those reasons, there is no single strategy that works for trading options in these situations. Traders must have very clear expectations for a stock's potential move, and then decide which combination of options will likely lead to the most profitable results if the trader is correct.

If the market seems too sanguine about a company's earnings prospects, it is fairly simple (though often costly) to buy a straddle or an out-of the-money put and hope for a big move. Taking advantage of the opposite prospect, when front month implied volatilities seem too high, can also be profitable but it can also cause serious losses to be short naked options in the face of a big upward stock move. Traders can take advantage of high front month volatility by buying a calendar spread - selling a front month put and buying the same strike in the following month. The maximum profit potential is reached if the stock trades at the strike price, with the front-month option decaying far faster than the more expensive longer-term option. Losses are limited to the initial trade price.

Sometimes excessive fear is expressed by extremely steep skew, when out-of-the-money puts display increasingly higher implied volatilities than at-money options. Traders who use vertical spreads can capitalize on this phenomenon. Those who are bearish can buy an at-money put while selling an out-of-the-money put. This allows the purchaser to defray some of the cost of a high priced option, though it caps the trade's profits if the stock declines below the lower strike. On the other hand, those who believe the market is excessively bearish can sell an out-of-the-money put while buying an even lower strike put. Although the trader is buying the higher volatility option, it allows him to make money as long as the stock stays above the higher strike price, while capping his loss at the difference between the two strikes.

This article is provided for information only and is not intended as a recommendation or a solicitation to buy or sell securities. Option trading can involve significant risk. Before trading options read the "Characteristics and Risks of Standardized Options." Customers are solely responsible for their own trading decisions. 

Option Strategy Lab

General overview of the Option Strategy Lab

Considerations for Exercising Call Options Prior to Expiration


Exercising an equity call option prior to expiration ordinarily provides no economic benefit as:

  • It results in a forfeiture of any remaining option time value;
  • Requires a greater commitment of capital for the payment or financing of the stock delivery; and
  • May expose the option holder to greater risk of loss on the stock relative to the option premium.

Nonetheless, for account holders who have the capacity to meet an increased capital or borrowing requirement and potentially greater downside market risk, it can be economically beneficial to request early exercise of an American Style call option in order to capture an upcoming dividend.


As background, the owner of a call option is not entitled to receive a dividend on the underlying stock as this dividend only accrues to the holders of stock as of its dividend Record Date. All other things being equal, the price of the stock should decline by an amount equal to the dividend on the Ex-Dividend date. While option pricing theory suggests that the call price will reflect the discounted value of expected dividends paid throughout its duration, it may decline as well on the Ex-Dividend date.  The conditions which make this scenario most likely and the early exercise decision favorable are as follows:

1. The option is deep-in-the-money and has a delta of 100;

2. The option has little or no time value;

3. The dividend is relatively high and its Ex-Date precedes the option expiration date. 


To illustrate the impact of these conditions upon the early exercise decision, consider an account maintaining a long cash balance of $9,000 and a long call position in hypothetical stock “ABC” having a strike price of $90.00 and time to expiration of 10 days. ABC, currently trading at $100.00, has declared a dividend of $2.00 per share with tomorrow being the Ex-Dividend date. Also assume that the option price and stock price behave similarly and decline by the dividend amount on the Ex-Date.

Here, we will review the exercise decision with the intent of maintaining the 100 share delta position and maximizing total equity using two option price assumptions, one in which the option is selling at parity and another above parity.

SCENARIO 1: Option Price At Parity - $10.00
In the case of an option trading at parity, early exercise will serve to maintain the position delta and avoid the loss of value in long option when the stock trades ex-dividend, to preserve equity. Here the cash proceeds are applied in their entirety to buy the stock at the strike, the option premium is forfeited and the stock (net of dividend) and dividend receivable are credited to the account.  If you aim for the same end result by selling the option prior to the Ex-Dividend date and purchasing the stock, remember to factor in commissions/spreads:










Sell Option &

Buy Stock

Cash $9,000 $0 $9,000 $0
Option $1,000 $0 $800 $0
Stock $0 $9,800 $0 $9,800
Dividend Receivable $0 $200 $0 $200
Total Equity $10,000 $10,000 $9,800 $10,000 less commissions/spreads


SCENARIO 2: Option Price Above Parity - $11.00
In the case of an option trading above parity, early exercise to capture the dividend may not be economically beneficial. In this scenario, early exercise would result in a loss of $100 in option time value, while selling the option and buying the stock, after commissions, may be less beneficial than taking no action. In this scenario, the preferable action would be No Action.










Sell Option &

Buy Stock

Cash $9,000 $0 $9,000 $100
Option $1,100 $0 $1,100 $0
Stock $0 $9,800 $0 $9,800
Dividend Receivable $0 $200 $0 $200
Total Equity $10,100 $10,000 $10,100 $10,100 less commissions/spreads


NOTE: Account holders holding a long call position as part of a spread should pay particular attention to the risks of not exercising the long leg given the likelihood of being assigned on the short leg.  Note that the assignment of a short call results in a short stock position and holders of short stock positions as of a dividend Record Date are obligated to pay the dividend to the lender of the shares. In addition, the clearinghouse processing cycle for exercise notices does not accommodate submission of exercise notices in response to assignment.

As example, consider a credit call (bear) spread on the SPDR S&P 500 ETF Trust (SPY) consisting of 100 short contracts in the March '13 $146 strike and 100 long contracts in the March '13 $147 strike.  On 3/14/13, with the SPY Trust declared a dividend of $0.69372 per share, payable 4/30/13 to shareholders of record as of 3/19/13. Given the 3 business day settlement time frame for U.S. stocks, one would have had to buy the stock or exercise the call no later than 3/14/13 in order receive the dividend, as the next day the stock began trading Ex-Dividend. 

On 3/14/13, with one trading day left prior to expiration, the two option contracts traded at parity, suggesting maximum risk of $100 per contract or $10,000 on the 100 contract position. However, the failure to exercise the long contract in order to capture the dividend and protect against the likely assignment on the short contracts by others seeking the dividend created an additional risk of $67.372 per contract or $6,737.20 on the position representing the dividend obligation were all short calls assigned.  As reflected on the table below, had the short option leg not been assigned, the maximum risk when the final contract settlement prices were determined on 3/15/13 would have remained at $100 per contract.

Date SPY Close March '13 $146 Call March '13 $147 Call
March 14, 2013 $156.73 $10.73 $9.83
March 15, 2013 $155.83   $9.73 $8.83

Please note that if your account is subject to tax withholding requirements of the US Treasure rule 871(m), it may be beneficial to close a long option position before the ex-dividend date and re-open the position after ex-dividend.

For information regarding how to submit an early exercise notice please click here

The above article is provided for information purposes only as is not intended as a recommendation, trading advice nor does it constitute a conclusion that early exercise will be successful or appropriate for all customers or trades. Account holders should consult with a tax specialist to determine what, if any, tax consequences may result from early exercise and should pay particular attention to the potential risks of substituting a long option position with a long stock position.

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